Стволы цекропий

Мои исследования поддерживают мнение Д. Джензена из Пенсильванского университета. Он считает, что дело в мутуалистических взаимоотношениях между деревьями и некоторыми видами обитающих в лесном пологе муравьев. Как полагает Джензен, муравьи-ацтеки (род Azieca), обитающие на деревьях рода Cecropia, очищают сучья от прорастающих на них эпифитов, предохраняя тем самым эти деревья, ветви которых очень хрупки, от механических перегрузок. Кроме того, они, собираясь большими группами, часто нападают на других насекомых и на млекопитающих, многие из которых, будучи растительноядными, могут нанести «принадлежащему» муравьям дереву вред. Можно сказать, что муравьи-ацтеки заинтересованы в охране своего местообитания. Действительно, у цекропий выработались в ходе эволюции полезные для муравьев особенности. Так, у основания черешков листьев имеются богатые гликогеном выросты (мюллеровские тельца), которые поедаются муравьями. Стволы цекропий, полые наподобие стеблей бамбука, служат муравьям убежищем, в котором они строят гнезда и «пасут» тлей.

Доказать эту гипотезу оказалось нелегко: агрессивное поведение муравьев- ацтеков мешало исследователям детально изучить их жизнь. Однако наше канатное сооружение в Финка-ла- Сельве дало возможность с близкого расстояния наблюдать за ветвями цекропий, находясь в то же время вне досягаемости кишащих на них муравьев. Я привязывал к некоторым веткам маленькие пучки эпифитов, в которых были растения различных размеров. Муравьи немедленно дружно накидывались на эти пучки и начинали выдергивать из них кусочки материала. Они оттаскивали их прочь и сбрасывали с ветки. Пучок, содержавший самые мелкие эпифиты — мхи и проростки длиной всего в несколько миллиметров, — был счищен с дерева в течение нескольких дней. Более крупные растения остались нетронутыми. Таким образом, выяснилось, что муравьи действительно не дают эпифитам разрастаться на цекропиях, однако способны только на профилактическую работу, когда размеры этих непрошеных поселенцев еще достаточно малы.

Другие деревья дождевого леса, дающие приют муравьям, по-видимому, также не зарастают эпифитами. Так что эти насекомые, вероятно, играют гораздо более важную роль в распределении эпифитов в масштабах всего леса, чем считалось ранее.