Инфекционный агент

Какие есть основания предполагать, что болезнь Альцгеймера инфекционного происхождения, если больные обычно неплохо выглядят и у них никогда не наблюдается таких признаков инфекции мозга, как лихорадочное состояние или присутствие белков и белых кровяных клеток в спинномозговой жидкости? Таких оснований два: скрэпи и болезнь Крейцфельдта—Якоба. Скрэпи — это широко распространенная у овец и коз болезнь мозга, характеризующаяся медленным развитием и неизбежным смертельным исходом. Второе заболевание обычно поражает людей в возрасте от 55 до 75 лет и вызывает прогрессирующее слабоумие, нарушения зрения, осанки и управления движениями; смерть наступает примерно через год после начала болезни. Болезнь Крейцфельдта—Якоба встречается довольно редко: за год обнаруживается всего один новый случай на миллион человек.

Несколько лет назад было установлено, что оба заболевания заразны: их можно передать животным путем инъекции в мозг экстракта пораженной ткани. Это доказывает, что они вызываются инфекционным агентом, возможно, вирусом. Фактор, вызывающий болезнь, можно выделить из мозга и других тканей. До сих пор нет свидетельств того, что при этих заболеваниях имеют место воспаление мозга или же функциональное расстройство какого-либо другого органа. Более того, от момента заражения до первого проявления признаков болезни может пройти очень большой инкубационный период (примерно четверть нормальной для данного организма продолжительности жизни). Предполагалось, что гипотетический инфекционный агент может быть необычным, «медленным» вирусом.

Сейчас имеются данные, позволяющие думать, что возбудители скрэпи и болезни Крейцфельдта—Якоба — это вообще не вирусы, а еще более необычные инфекционные частицы, названные прионами. Такие частицы впервые были выделены из мозга овец, больных скрэпи, С. Прузинером из Медицинской школы Калифорнийского университета в Сан-Франциско*. В отличие от всех других известных инфекционных агентов прионы, вероятно, не содержат ни ДНК, ни РНК, а состоят из одного белка.